Solstice d'hiver : comprendre le changement de saison de l'hiver 2017

SOLSTICE D'HIVER 2017 - La date de l'arrivée de l'hiver est fixée au jeudi 21 décembre 2017, à une heure très précise ! Ce sera la journée la plus courte de l'année. Explications...

[Mis à jour le 10 octobre 2017 à 15h11] Chaque année, fin décembre, on quitte l'automne pour entrer dans l'hiver, deux mois après le changement d'heure d'hiver. Un changement de saison qui peut survenir à des dates différentes selon les conditions astronomiques : le solstice d'hiver peut en effet avoir lieu le 20, le 21, le 22 ou le 22 décembre ! En 2017, il est programmé pour le jeudi 21 décembre. La conséquence concrète est que ce jour-là sera le jour le plus court de l'année. A partir du lendemain, le vendredi 22 décembre, les jours commenceront à rallonger pour nous amener petit à petit vers le printemps. L'arrivée de l'hiver n'est donc pas une nouvelle si déprimante puisque, chaque jour qui passe dans cette saison, nous gagnons des heures de luminosité !

Date et heure du solstice d'hiver

L'Institut de mécanique céleste et de calcul des éphémérides (IMCCE) fournit chaque année la date et l'heure exactes du solstice d'hiver. Pour 2017, il a programmé le solstice d'hiver au jeudi 21 décembre à 16 heures, 27 minutes et 57 secondes UTC ou temps universel, soit à 17 heures, 27 minutes et 57 secondes en heure légale française. En 2016, le solstice était "tombé" le 21 décembre à 10 heures 44 minutes et 10 secondes en Temps universel. Mais comment l'Observatoire de Paris calcule-t-il la survenue des solstices, qu'il estime actuellement jusqu'en 2 999 ?

En termes scientifiques, les dates des saisons sont déterminées à partir de la "longitude apparente géocentrique du soleil" : "Le solstice d'hiver correspond à l'instant où la longitude apparente géocentrique du Soleil est égale à 270°", précise l'IMCCE sur son site. La "longitude géocentrique" est la distance apparente du soleil vu de la Terre.

Plus prosaïquement, dans notre calendrier grégorien actuel (qui est un calendrier solaire), le solstice d'hiver est susceptible de se produire le 20, 21, 22 ou 23 décembre. Et a le plus souvent lieu le 21 ou le 22 décembre. Dans notre calendrier, la durée des saisons varie en se basant sur une grande période de temps : les dates des saisons ne sont pas fixes, mais l'établissement d'un calendrier solaire a permis de limiter leur dérive. 

Solstice d'hiver 2017

Le prochain solstice d'hiver aura donc lieu jeudi 21 décembre 2017 à 17 h 27 (heure de Paris). A partir de ce moment, les jours commenceront à rallonger dans toute la France jusqu'au solstice d'été, le 21 juin, quand aura lieu le jour le plus long. En 2018, il faudra attendre, le même jour, jusqu'à 23h22... 

Solstice d'hiver 2018

Voici les dates et heures précises des prochains changements de saison nous faisant basculer en hiver, pour les années à venir, jusqu'en 2026. Voici donc les dates des dix solstices d'hiver à venir, en heure de Paris :

  • Le 21 décembre 2018 à  23h22
  • Le 22 décembre 2019 à 5h19
  • Le 21 décembre 2020 à 11h02
  • Le 21 décembre 2021 à 16h59
  • Le 21 décembre 2022 à 22h48
  • Le 22 décembre 2023 à 4h27
  • Le 21 décembre 2024 à 10h20
  • Le 21 décembre 2025 à  16h03
  • Le 21 décembre 2026 à 21h50

Définition du solstice d'hiver

Si le solstice d'hiver est moins populaire que les soldes d'hiver, ce n'est pas une raison pour ne pas s'intéresser à son fonctionnement. Cet hiver, notre hémisphère recevra surtout des rayons rasants à l'effet chauffant limité et le Pôle-Nord se retrouvera même plongé dans le noir ! Au même moment, l'été commencera dans l'hémisphère Sud, avec un soleil à son zénith au-dessus du tropique du Cancer (chacun son tour).

Lors du solstice d'hiver, la position de la Terre par rapport au soleil atteint son inclinaison maximale. Résultat : le soleil vu de notre planète est à son extrême méridional (point le plus au Sud par rapport à l'horizon), l'ensoleillement est le plus court possible. Lors du solstice d'été, c'est l'inverse. Le soleil est le plus au Nord et on vit alors le jour le plus long de l'année, marquant l'arrivée de l'été. Le tout à ne pas confondre avec les équinoxes d'automne ou de printemps, lors desquelles nuit et jour ont la même durée...

Scientifiquement, le solstice d'hiver correspond au moment de l'année où la trajectoire du soleil, vue de la terre, atteint son maximum méridional (dans l'hémisphère nord) ou septentrional (dans l'hémisphère sud). Autrement dit, sous nos latitudes, au moment du solstice d'hiver, le soleil ne s'élève que de 18° par rapport à l'horizon (quand durant le solstice d'été, il est visible à 65° d'altitude, toujours par rapport à l'horizon). C'est aussi le jour où l'inégalité du jour et de la nuit est maximale, avec un maximum de nuit dans l'hémisphère nord et un maximum de jour dans l'hémisphère sud (qui vit en réalité son solstice d'été). Le schéma ci-dessous vous aidera à mieux visualiser le phénomène du solstice d'hiver (ici représenté à droite) :  

Le solstice d'hiver est représenté à droite. © Peter Hermes Furian / 123RF

Solstice d'hiver et équinoxe

L'événement du solstice s'oppose à celui de l'équinoxe, le moment où le jour et la nuit ont la même durée. L'équinoxe est un instant de l'année qui marque la traversée du soleil d'un hémisphère céleste à un autre. Ce jour-là, l'astre passe pile au zénith sur l'équateur terrestre (autrement dit, le point du ciel situé à l'exacte verticale de l'équateur). Le solstice est le contraire de l'équinoxe. Il ne marque pas une durée égale entre le jour et la nuit, mais une durée de jour minimale (l'hiver) ou maximale (l'été). Et parfois à l'extrême : il fait nuit toute la journée au cercle polaire nord et jour tout le temps au cercle polaire sud ! Dans l'hémisphère nord, l'équinoxe de printemps a lieu en mars et l'équinoxe d'automne en septembre quand les solstices ont lieu en juin (pour le solstice d'été) et en décembre (côté solstice d'hiver). Dans l'hémisphère sud, c'est tout l'inverse ! Mais équinoxes et solstices possèdent tout de même un point commun : par convention, les dates d'équinoxe et de solstice marquent le passage d'une saison à l'autre.

EN VIDEO - Le solstice d'été :  

Durée du jour et de la nuit au solstice d'hiver

Les durées du jour et de la nuit dépendent de la latitude ainsi que du lieu d'habitation. Globalement, le jour du solstice d'hiver, il fait jour à peine plus de 8 heures dans l'hémisphère nord. Pour une nuit qui s'étale donc quasiment sur les deux tiers d'un cycle de 24 heures, soit 16 heures ! Mais ce solstice qui correspond au jour le plus court et à la nuit la plus longue de l'année, revêt bien des significations. Dans "Noël : Une si longue histoire", les historiens Alain Cabantous (Paris-I) et François Walter (université de Genève) s'arrêtent sur un solstice d'hiver considéré comme le jour de naissance du "soleil invaincu", où la lumière diurne se remet à croître. Pour les auteurs, le solstice est en effet porteur d'un "symbolisme cosmique" chez les chrétiens : il devient ainsi pour eux "le jour où naît le "vrai" soleil de justice identifié au Christ".

Fête et rituel du solstice d'hiver

La date du solstice d'hiver marque le début de l'hiver astronomique, et il est un repère dans les sociétés pour délimiter les moments forts du calendrier et des saisons. Les solstices ont donc été célébrés par de nombreuses civilisations, de l'Egypte antique aux sociétés chrétiennes. On remarque par exemple qu'en Europe, la célébration de Noël correspond, à quelques heures près, au moment de l'année où l'hémisphère nord entre dans l'hiver. A vrai dire, la chrétienté s'est appuyée sur une fête païenne, qui existait bien avant que l'on ne célèbre la venue au monde du Christ. Noël tire son étymologie du latin "Natalis dies" (jour de la naissance), qui désignait en Occident le moment à partir duquel les jours se rallongent à nouveau. 

La fête païenne dont se sont inspirés les chrétiens correspond aux Saturnales, ces célébrations en l'honneur du dieu romain des semailles et de la fertilité : Saturne. Pratiquées dans la Rome Antique, les festivités s'étalent alors sur sept jours, du 17 au 24 décembre. Les romains se rassemblaient en famille ou entre amis, parmi la végétation et les guirlandes, et se faisaient mutuellement cadeau de figurines faites de pain ou de terre cuite. La tunique des pauvres et des esclaves se substituait à la toge habituelle. Quand Jules César réforme le calendrier lunaire, le calendrier solaire "julien" le remplace. Et le solstice d'hiver se retrouve improprement fixé au 25 décembre (alors qu'il a lieu le 21 ou le 22 !). L'esprit de fête, lui, est bel et bien resté et à traversé les âges. Quand on vous dit qu'il y a des raisons de se réjouir...

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Noël / Equinoxe de printemps

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