Solstice d'été 2017 : la date de l'été, toujours un 21 juin ?

Solstice d'été 2017 : la date de l'été, toujours un 21 juin ? ETE 2017 - Une fois de plus le solstice d'été 2017 survient le 21 juin. Mais ce n'est pas systématiquement le cas. Découvrez les secrets de cet événement astronomique...

[Mis à jour le 21 juin 2017 à 19h12] Ça y est, c'est l'été ! Ce 21 juin est la date du solstice d'été 2017. Connu pour être le jour le plus long de l'année, le premier jour de l'été, s'il tombe souvent le 21 juin, n'est pas pour autant totalement lié à cette date. Le solstice d'été peut également tomber le 22 juin ou encore plus rarement le 19 juin.  Il est en revanche récurrent que ce jour survienne le 20 juin. Cela aurait d'ailleurs pu être le cas à quelques heures près cette année puisque cet événement astronomique a très précisément eu lieu à 6h24 ce mercredi matin. 

Le changement de date du solstice d'été est en effet lié au mouvement capricieux des astres, refusant obstinément de se "caler" sur notre bon vieux calendrier grégorien et sur les systèmes horaires qui diffèrent entre les pays. Quelle est la définition du solstice d'été ? Comment s'explique scientifiquement ce phénomène ? Quand a-t-il lieu exactement et comment sa date est-elle fixée ? Quelles sont les traditions liées au passage à l'été ? En quoi le solstice d'été diffère-t-il du solstice d'hiver ? Découvrez tout ce qu'il faut savoir au sujet de cet événement astronomique qui fascine l'humanité depuis des millénaires.

Date du solstice d'été

Dans notre hémisphère Nord, le solstice d'été correspond aux journées les plus longues de l'année. Le laps de temps qui sépare lever et coucher du soleil peut dépasser les 16 heures contre tout juste 8 heures fin décembre, au moment du solstice d'hiver. Le phénomène découle de l'inclinaison naturelle de la Terre par rapport au plan sur lequel elle tourne autour du Soleil. Sans ce décalage-là, les saisons telles qu'on les connaît sur notre planète n'existeraient pas ! Dans nos contrées, le solstice d'été sonne donc le début de la saison estivale. A mi-chemin des équinoxes de printemps et d'automne, quand nuit et jour ont exactement la même durée. De quoi en faire une date bien particulière.

La date du solstice d'été est généralement la première information qu'on cherche à connaître chez les jardiniers, les amoureux des jours les plus chauds ou simplement chez ceux qui aiment être fixés sur le bal des saisons. Sur ce point, c'est relativement simple : le solstice d'été a généralement lieu le 21 juin. Mais attention, il existe tout de même des exceptions. L'an passé, il était par exemple programmé le lundi 20 juin à 22h34 GMT. La France vivant à GMT+2 depuis le changement d'heure, il a bien eu lieu, dans l'Hexagone en tout cas, le 21 juin à 00h34. L'année précédente, le solstice d'été avait eu lieu le 21 juin à 16h37:55 U.T.C (18h37, heure de Paris) très exactement selon les chiffres fournis par l'Institut de mécanique céleste et de calcul des éphémérides

L'année civile (365 jours) ne correspond pas à l'année tropique, c'est-à-dire la durée exacte que met notre astre à tourner autour de notre étoile © Vadim Sadovski_123RF

Mais il peut arriver, comme en 2008, 2012 ou 2020, que le solstice d'été intervienne le 20 juin. Ce phénomène peut aussi se produire le 22 juin comme ce fut le cas en 1975 (la prochaine occurrence aura lieu en… 2203). Plus rare encore, le solstice d'été peut enfin arriver un 19 juin. Ce sera en 2488. Car le moment exact du solstice évolue chaque année. Il s'agit de bien évaluer la trajectoire de la Terre par rapport au Soleil et de notre capacité à calquer notre système horaire et notre calendrier sur ces mouvements astronomiques. En effet, l'année civile (365 jours) ne correspond pas à l'année tropique, c'est-à-dire la durée exacte que met notre astre à tourner autour de notre étoile (365 jours, 5 heures, 48 minutes et 45 secondes). Si ce "décalage" est corrigé par les années bissextiles, la trajectoire elliptique de la Terre joue aussi un rôle qui décale le solstice chaque année.

Solstice d'été 2017

Du côté de notre hémisphère Nord, en 2017, le solstice d'été qui marque le 1er jour de la saison estivale de notre calendrier, a lieu le mercredi 21 juin à 6h24 du matin. Il s'en est donc fallu de peu pour qu'il ne tombe le mardi 20 juin, jour de nombreuses épreuves du baccalauréat déjà marquées par la canicule dans de nombreux départements de France. Le solstice d'été a donc bien lieu un 21 juin, cette date étant, encore une fois, la plus commune pour la survenue du phénomène astrologique.

Solstice d'été 2018

Voici les dates des solstices d'été qui suivront celui de cette année, autrement dit le solstice d'été 2018 et ses successeurs :

  • Jeudi 21 juin 2018 à 10h07
  • Vendredi 21 juin 2019 à 15h54
  • Samedi 20 juin 2020 à 21h43
  • Lundi 21 juin 2021 à 3h31
  • Mardi 21 juin 2022 à 9h13
  • Mercredi 21 juin 2023 à 14h57
  • Jeudi 20 juin 2024 à 20h51
  • Samedi 21 juin 2025 à 2h42
  • Dimanche 21 juin 2026 à 8h25

Définition du solstice d’été

Comment définir le solstice d'été ? Il correspond au moment de l’année où la trajectoire du Soleil, vue de la Terre, atteint son maximum septentrional (dans l’hémisphère nord) ou méridional (dans l’hémisphère sud). En d’autres termes, lors du solstice d’été, à nos latitudes, le Soleil "passe" à son zénith, au niveau du Tropique du Cancer. En réalité, ce n’est pas un mouvement de notre étoile qui produit ce phénomène, mais bien la révolution de la Terre autour du Soleil. En effet, l’axe de notre planète est incliné de 23 degrés par rapport au plan de l’écliptique, c’est-à-dire le plan sur lequel la Terre se déplace par rapport au soleil. Nous avons donc l’illusion d’un déplacement du Soleil dans le ciel. Mais un bon schéma vaut parfois mieux qu’un long discours…

Le solstice d'été est représenté en bas, à gauche © Graphies.thèque - Fotolia

Concrètement, ce phénomène a de nombreuses conséquences que l’on peut constater aisément à l’œil nu (et avec une horloge en main). C’est au moment du solstice que le soleil passe le plus haut dans le ciel au moment de son zénith : les ombres se raccourcissent au maximum. Ainsi, à Paris, le 21 juin de l'an dernier, à 13h52, l'astre est passé à 65° d’altitude par rapport à l’horizon. A titre de comparaison, au moment du solstice d’hiver, le soleil ne s’élève qu’à 18° par rapport à l’horizon. Autre conséquence : c’est à ce moment où l’astre se lève et se couche le plus en direction du nord (nord-est le matin, nord-ouest le soir).

Solstice d'été, ou le jour le plus long

La conséquence la plus évidente du phénomène du solstice d'été est l’allongement maximum de la durée du jour visible. A Paris, en 2015, la durée entre le lever et le coucher du soleil a atteint 16 heures, 10 minutes et 48 secondes le 21 juin, son maximum annuel. L’astre est apparu à l’est dès 5h47 pour disparaître à 21h58. A partir du lendemain, la durée de la journée a commencé à redescendre progressivement. D’abord imperceptiblement, puis de plus en plus vite jusqu’à l’équinoxe d’automne. L’étymologie latine du mot solstice traduit d’ailleurs cette progression : sol (soleil) et sistere (s’arrêter) rappellent que c’est à cette période que la durée du jour évolue le moins rapidement.

La prochaine équinoxe d'automne aura lieu le 22 septembre. © Aleksandr Prokopenko_123RF

Si la durée du jour atteint son maximum à l’occasion du solstice, elle n’est pas la même partout. Plus on s’approche du cercle polaire arctique, plus elle augmente. Par conséquent et à titre d'exemple, lors du solstice d'été 2015 toujours, à Perpignan, le Soleil s'est couché à 15 heures et 19 minutes après s’être levé le 21 juin. A Lille, cet écart a atteint 16 heures et 29 minutes. A Stockholm, en Suède, la durée du jour a atteint 18 heures et 37 minutes. A Trondheim, au nord de la Norvège, le Soleil a brillé pendant 20 heures et 35 minutes et n'est quasiment pas descendu sous l’horizon : il n’y a pas eu de nuit à proprement parler. Là-bas, le Soleil cesse carrément de se coucher à partir du solstice d'été au niveau du cercle polaire arctique. Dans l’hémisphère sud, le phénomène est inversé. Au moment du solstice d’été dans nos contrées, l’Antarctique est plongé dans les ténèbres.Attention cependant : si c’est théoriquement au moment du solstice d’été que le soleil se lève le plus tôt le matin ou se couche le plus tard le soir, ce principe n’est pas toujours rigoureusement exact. En cause, la course légèrement elliptique de la Terre autour du Soleil, marquée par des accélérations et des ralentissements. La forme irrégulière de notre planète joue également un rôle.

    Les traditions du solstice d’été

    Jack Lang, en relançant la fête de la musique en 1982, n’a fait que reprendre une vieille idée… Le solstice d’été marquait le début de l’année chez les Egyptiens, qui constataient à la même époque le gonflement du Nil. L’évènement avait aussi son importance chez les Celtes, qui célébraient alors la fête de Litha. La force, la fertilité sont au cœur des rituels, dans une période pleine de vie et de lumière. Aujourd’hui, des foules considérables se réunissent chaque année le 21 juin sur le site de Stonehenge, en Grande-Bretagne, en souvenir de ces célébrations païennes.

    En vidéo - Le soleil superstar à Stonehenge à l'occasion du solstice d'été

    Les festivités de la Saint-Jean (qui a lieu le 24 juin) ont longtemps animé les villages aux alentours du solstice. Autrefois, il était de coutume d’allumer un grand bûcher sur une place autour duquel on festoyait à l’envi. Les jeunes hommes se défiaient en sautant par-dessus le brasier. Cette tradition expiatoire demeure vivace dans de nombreuses communes, notamment dans l’est de la France (en Lorraine, en Alsace), en Bretagne et certaines zones du midi. Son expression la plus spectaculaire a sans doute lieu à Sierck-les-Bains, tout près des frontières luxembourgeoise et allemande : on fait descendre d’une colline une roue de feu qui termine sa course dans la Moselle. A l'international, le solstice crée aussi de l'animation dans certaines contrées comme en Suède, où cette tradition d'origine germanique a gardé son folklore : danses en costumes, chant et couronnes de fleurs sont de la partie pour célébrer l'arrivée des beaux jours.

    Fête de la musique / Soleil