Année bissextile : ce mois se terminera-t-il par un 28 ou un 29 février ?

Année bissextile : ce mois se terminera-t-il par un 28 ou un 29 février ? ANNÉE BISSEXTILE - Le 29 février revient tous les quatre ans. Mais comment est née cette date si particulière et nous concerne-t-elle cette année ?

[Mis à jour le 23 février 2017 à 19h12] 2017, année bissextile ou pas ? Le 29 février était présent dans le calendrier de 2016, ainsi que dans celui de l'année 2012. Des années dites "bissextiles" dont 2017 ne fait pas partie. Et un terme compliqué pour une définition plutôt simple : 2016 a en effet été une des quelques années à compter 366 jours au lieu de 365. Lors des années dites "bissextiles", un jour supplémentaire vient se greffer au mois de février habituel du calendrier grégorien : le 28 février est suivi d'un 29 février. Or son existence a une raison scientifique : les années bissextiles, qui reviennent tous les 4 ans ou presque, sont liées à des phénomènes astronomiques, à l'instar de l'équinoxe d'automne et du solstice d'été. Mais elles font aussi intervenir un grand personnage historique en la personne de Jules César !

Si elles ne font pas parler d'elles tous les ans, les années bissextiles font toujours l'objet d'une foule de questions, parfois existentielles. Qu'est-ce qu'une année bissextile exactement ? Comment savoir si une année est bissextile ou non ? Quel phénomène a donné lieu à l'apparition des années bissextiles dans notre calendrier ? Quand a eu lieu cette réforme calendaire et qui l'a mise en place ? Quelles exceptions connaissent les années bissextiles ? Quand aura lieu la prochaine année bissextile ? Mais aussi, se contente-t-on vraiment de fêter son anniversaire tous les 4 ans quand on est né un 29 février ? Toutes les réponses sont dans cette page spéciale.

EN VIDEO - Le 29 février, Jules César, et autres bizarreries :

Qu'est-ce qu'une année bissextile ? Définition

L'année bissextile en tant que telle correspond donc à un phénomène calendaire qui survient tous les 4 ans. La raison est astronomique, au sens strict du terme. Il s'agit de la révolution de notre Terre autour du soleil. Cette dernière n'a en fait pas lieu en 365 jours, comme on le croit souvent et comme en avaient convenu les Egyptiens de l'Antiquité dans leur calendrier, mais en 365,2422 jours. En arrondissant au nombre entier inférieur, le plus proche, on crée donc un retard entre notre calendrier humain et le cycle de révolution de la terre autour du soleil. En résulte un décalage des saisons qu'il faut régulièrement corriger si l'on ne veut pas un jour avoir l'été en hiver et inversement (lire le détail des explications des années bissextiles). C'est pour rattraper ce retard que tous les quatre ans, un jour de plus se faufile donc dans l'année.

Jules César a sa part de responsabilité dans l'instauration des années bissextiles. © Crisfotolux, 123RF

Mais d'où vient le mot "bissextile" ? D'après le site service-public.fr, il est issu du latin "bisextus", signifiant littéralement "deux fois le sixième". Pour que l'année dure bel et bien 365,25 jours (au plus près du temps que met la Terre pour faire le tour du soleil), Jules César avait déjà rajouté un 366e jour tous les 4 ans dans son calendrier, sur les conseils d'un astronome, Sosigène d'Alexandrie. Ce grand scientifique de la Grèce antique est à l'origine du calendrier julien, rien de moins. Pour introduire cette journée supplémentaire sans changer le rythme des fêtes romaines, il avait suggéré au général romain de créer un "sixième jour bis" en mars ("bisextus").

Si les règles ont beaucoup changé aujourd'hui (lire ci-dessous), il faut donc rendre à l'illustre Jules sa contribution. C'est en partie à lui que l'on devait, en 2016, notre année bissextile.

Pourquoi une année bissextile : explications 

Avant l'actuel calendrier grégorien, c'est donc le calendrier julien - introduit par Jules César en 46 avant JC- qui régentait les jours, les mois et les années, avec une année bissextile tous les 4 ans. Or le calendrier julien était légèrement biaisé, même si la nuance va vous paraître imperceptible : une année moyenne y comptait en moyenne 365,25 jours, au lieu des 365,2422 jours que dure en réalité un cycle terrestre de révolution de la Terre autour du soleil (c'est même 365,242.199 jours, d'après l'IMCCE, l'Institut de mécanique céleste et de calcul des éphémérides). Les années bissextiles survenaient tous les 4 ans, sans aucune exception. Le calendrier ne prenait tout bonnement pas en compte les fins de siècles (divisibles par 100 et parfois non divisibles par 400, selon le calcul d'usage, il n'auraient la plupart du temps pas dû être bissextiles). Résultat, une dizaine de jours de retard ont été accumulés en quinze siècles.

L'ellipse de la Terre autour du soleil dure environ 365 jours, 6 heures et 9 minutes. © Tsuneomp / Fotolia

Pour rétablir le fragile équilibre, l'instauration du calendrier grégorien - du nom du pape Grégoire XIII qui l'a mis en place en 1582 - a été accompagnée d'une suppression de dix jours dans le calendrier (pour combler d'un coup le retard accumulé), mais aussi de l'annulation de trois années bissextiles tous les 400 ans (soit trois fins de siècles sur 4, les fameuses fin de siècle divisibles par 100 et non par 400). En 1582, avec le calendrier grégorien, nous nous sommes donc encore rapproché du temps naturel. Pour des raisons plutôt pragmatiques comme conserver Pâques au printemps ! Dans le calendrier grégorien actuel, l'année moyenne dure donc désormais 365,2425 jours (quand un cycle terrestre prend 365,2422). Un micro-décalage persiste donc avec une année un poil trop longue. Mais ne se traduit que par une avance de 3 jours en 10 000 ans pour le cycle de révolution de la Terre...

Date des années bissextiles : le calcul

Sauf cas particulier, les années bissextiles ont lieu tous les 4 ans, fréquence à laquelle un "29 février" s'ajoute aux 28 jours habituels du mois de février du calendrier grégorien. Pour savoir si une année est bissextile sans calendrier sous les yeux, il existe un calcul simple. L'année doit remplir l'un des deux critères suivants : 

1. Première option : l'année en question est divisible par 4 et non divisible par 100

2. Deuxième option : l'année à laquelle vous pensez est divisible par 400 

2016 remplit par exemple la première de ces deux conditions nécessaires pour être bissextile (l'année n'a pas besoin de remplir les deux) : 2016 divisée par 4 = 504 et 2016 divisée par 100 = 20,16

Pour savoir si une année est bissextile ou pas, à vos calculettes ! © petzshadow / Fotolia

Si l'on prend à l'inverse l'exemple d'une année non bissextile : l'an 1900 par contre ne remplit aucune de ces conditions. Il est divisible par 4 mais aussi par 100, ce qui invalide la première option. La seconde condition ne marche pas non plus car 1900 divisée par 400 = 4,75. En revanche, l'année 2008 remplit la première règle (divisible par 4 et non pas 100) donc elle est bien bissextile (elle comporte 366 jours au lieu de 365). 
Dernier exemple : l'an 2000, bissextile ou pas ? Oui car on peut le diviser par 400. Donc il remplit l'une des conditions possibles nécessaires. Vous suivez toujours ?

Prochaine année bissextile : la liste

Après l'année bissextile 2016, la prochaine année bissextile tombe en 2020. Mais vers quelles autres années bissextiles se dirige-t-on ? 

Les années bissextiles à venir : 

  • 2024
  • 2028
  • 2032...

Et ainsi de suite tous les quatre ans, jusqu'en 2400 (2400 sera bissextile, comme 2000 et à la différence de 2100, 2200 et 2300) car 2400 est divisible par 400, comme l'était 2000, la bissextile. Par contre, 2100, 2200 et 2300 sont toutes divisibles par 4 ET par 100 (ce qui invalide la première condition à remplir). Et ne sont pas non plus divisibles par 400 (ce qui correspond à la deuxième condition). Pour rappel, une année est bissextile si elle est divisible par 4 mais non par 100 et/ou si elle est divisible par 400 (lire le détail des explications des années bissextiles). 

Toujours en parlant de liste, quelle est celle des événements majeurs qui ont eu lieu un 29 février ? Le 29 février 1940, l'actrice Hattie McDaniel est devenue la première personne noire à recevoir un Oscar pour son rôle dans "Gone with the Wind" (Autant en emporte le vent). Le même jour de l'année 1960, des milliers de personnes ont péri dans un tremblement de terre dévastateur à Agadir, au Maroc. Le 29 février 1984, Pierre Trudeau a démissionné de son mandat de Premier ministre du Canada. Le 29 février 1996, enfin, le siège de Sarajavo par les bosno-serbes a été levé après quasiment 4 ans d'encerclement, ce qui en fait le plus long siège de l'histoire de la guerre moderne.

Né le 29 février : quel anniversaire ?

Quel est le point commun entre l'acteur Gérard Darmon, la romancière Géraldine Maillet, la top-modèle Lena Gercke, l'artiste Saul Williams, le chanteur Khaled, mais aussi avant eux Michèle Morgan ou encore le compositeur italien Gioacchino Rossini ? Tous sont nés un 29 février. Ils ne peuvent donc fêter leur anniversaire que tous les 4 ans. Malheureusement pour eux, ils vieillissent pourtant aussi vite que les autres. En général, les personnes nées un 29 février célèbrent en effet leur naissance le 28 février les années non bissextiles. Lors du véritable jour J, un cadeau tout particulier leur est réservé : le journal satirique La Bougie du Sapeur ne paraît que le 29 février, tous les quatre ans donc. En 2016, c'est un numéro très spécial qui est proposé en kiosque puisqu'il s'agit du 10e. L'équipe du journal, à l'origine une bande de copains, a promis de belles surprises pour cet anniversaire, notamment son supplément sur l'historique de la Bougie du Sapeur. "De qui se moque-t-on ? De nous, bien sûr !", peut-on lire en une.

Sous certaines latitudes comme à Taïwan, une personne née un 29 février est considérée comme légalement née le 28 février ! Elle deviendra par conséquent majeure le 28 février de l'année de ses 20 ans et non le 29, même si cette année-là venait à comporter un 29. Même chose sur Facebook où les abonnés nés un 29 février reçoivent leur notification d'anniversaire le 28.

D'autres prennent aussi la chose avec humour, comme James, ce père de famille belge né en 1968 qui a choisi de fêter ses onze ans en 2012 (l'âge de son fils à ce moment-là), comme le raconte le site 7sur7.be.

Reste que naître un 29 février n'est pas anodin. Comme le raconte Slate dans une longue enquête sur la question, il arrive dans les maternités que des patientes dont l'accouchement est programmé un 29 février souhaitent reporter leur césarienne ou leur déclenchement. Rien de massif toutefois : quand bébé arrive spontanément, soit dans la majorité des cas, les futures maman acceptent généralement de bon gré la situation. Ce qui fait d'ailleurs dire à Slate qu'il n'y a aucune baisse drastique des naissances le 29 février. Celles-ci sont tout de même "légèrement inférieures à la moyenne mensuelle, ou au nombre de naissances recensées le 28".

Anecdotes sur le 29 février

Le 29 février a fait l'objet de plusieurs croyances et superstitions. Considéré comme un jour de malheur en Ecosse, il est en revanche joyeux en Irlande. Selon la tradition instaurée par Saint Patrick, les femmes sont en effet incitées ce jour là à demander en mariage l'homme de leur choix. S'il refuse, il se doit de s'acquitter d'une amende qui dans certaines régions prend la forme d'une paire de gants. La femme éconduite peut ainsi couvrir sa main afin que personne ne devine qu'il lui manque un anneau...

L'année bissextile a sa capitale mondiale (autoproclamée) ! Il s'agit de la ville américaine d'Anthony, à cheval entre les Etats du Texas et du Nouveau Mexique. Un "Festival de l'année bissextile" s'y tient même à chaque année bissextile, et il dure 4 jours. L'un des temps forts de l'événement est l'organisation d'une fête d'anniversaire géante pour tous les bébés nés cette année bissextile-là. Si d'aventure vous souhaitez vous y rendre, sachez que les festivités débutent le 25 février pour s'achever avec la parade du 29. 

Calcul / Terre