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Histoire du nucléaire

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  En détail  

Dès ses premières applications, l’énergie nucléaire fut marquée par la dualité : nouvelle source d’énergie abondante, elle était aussi le symbole d’un immense pouvoir de destruction. Les applications civiles ne virent d'ailleurs le jour que quelques années après l'explosion de la première bombe. Son incroyable capacité en terme de production électrique semblait alors redorer son blason, surtout lors des crises pétrolières des années 1970. Mais l'incident de Tchernobyl attisa les...

Le nucléaire : En Détail

  Dates  

1896
26 février

Becquerel découvre la radioactivité naturelle


Alors qu’il étudie les rayons X et la fluorescence des sels d’uranium, Henri Becquerel s’apprête à faire une découverte aussi fortuite que fondamentale pour la physique contemporaine. Ne pouvant réaliser les expériences qu’il avait prévues, il stocke ses sels d’uranium à proximité de ses plaques photo. Or, quatre jours plus tard, quand il développera ces dernières, il découvrira des empreintes générées dans le lieu clos où elles étaient rangées. La lumière du soleil n’ayant pu intervenir dans cette réaction, il en déduit que ce rayonnement provient de l’uranium. Le 2 mars, il publie ses résultats, la radioactivité naturelle est découverte.
Voir aussi : Découverte - Dossier histoire du nucléaire - Rayons X - Histoire de la Physique

1898
26 décembre

Pierre et Marie Curie découvrent le radium


Devant l'auditoire de l'Académie des Sciences, Pierre et Marie Curie, en collaboration avec Gustave Bémont, annoncent qu'ils ont réussi à extraire un élément radioactif dans une pechblende : le radium. Ils soulignent que la radioactivité dégagée par le radium est nettement supérieure à celle du polonium, qu’ils avaient également découvert en juillet. Les époux Curie recevront le Prix Nobel de physique avec Henri Becquerel en 1903 pour leurs études sur les rayonnements émis spontanément par les sels d'uranium et pour la découverte des minéraux actifs. Toutefois, ce n’est qu’en 1910 que Marie Curie parviendra à isoler cette substance à l’état pur.
Voir aussi : Histoire du Prix Nobel - Dossier histoire du nucléaire - Marie Curie - Radioactivité - Pierre Curie - Histoire de la Physique

1919

Ernest Rutherford réalise la première désintégration nucléaire


Ernest Rutherford parvient à réaliser une désintégration nucléaire artificielle en transmuant de l’azote en une forme d'oxygène. En effet, par l’intermédiaire des rayons alpha bombardés sur l’azote, un proton est produit dans ce dernier, ce qui altère sa nature. C’est la première fois qu’un atome est transformé artificiellement. Pour certains, cette modification de la matière rappelle le rêve de l’alchimie. Il s’en suivra des recherches précises, notamment au sein du laboratoire Cavendish dans lequel Rutherford est nommé directeur.
Voir aussi : Dossier histoire du nucléaire - Première - Ernest Rutherford - Histoire de la Physique

1939

Frédéric Joliot-Curie découvre la réaction en chaîne


Frédéric Joliot-Curie, physicien français gendre de Pierre et Marie Curie, découvre avec son équipe la fission secondaire des neutrons, autrement dit la réaction en chaîne que peut provoquer une fission nucléaire. En effet, pour provoquer la fission de l’uranium, on le bombarde avec un neutron, mais lors de cette fission, lui-même libère et projette des neutrons qui pourront provoquer la fission d’un autre atome d’uranium et ainsi de suite. Cette réaction en chaîne permet de produire une quantité d’énergie énorme. Toutefois, elle ne peut être réalisée que dans des conditions optimales. C’est la maîtrise de ces dernières qui permettra la création de centrales nucléaires et autres bombes atomiques.
Voir aussi : Dossier histoire du nucléaire - Joliot-Curie - Histoire de la Physique

1939
janvier

La fission nucléaire induite est découverte par des physiciens allemands


Les travaux de Otto Hahn, Fritz Strassmann ainsi que ceux de Lise Meitner et Otto Frisch mettent à jour la fission de l’uranium sous l’effet d’un bombardement de neutrons. Le noyau atomique de l’uranium est désintégré en deux noyaux de plus faible taille. Cette réaction permet de produire une énergie très importante. Au cours de la même année, Frédéric Joliot-Curie mettra en évidence la réaction en chaîne. A l’approche de la guerre, la maîtrise de l’énergie atomique s’avérera cruciale, ce qui incitera Einstein à envoyer sa célèbre lettre à Roosevelt.
Voir aussi : Dossier histoire du nucléaire - Einstein - Joliot-Curie - Otto Hahn - Histoire de la Physique

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