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Comment naissent les épidémies

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Virus : les 5 questions que se pose la recherche

SOMMAIRE
Leur apparition ?
»
Virus et vivant
 Faire des protéines
» Origine

Les classer ?
» Meilleur classement
 Grande diversité

L'émergence des maladies virales ?
»
L'exemple du sida
 VIH

L'avenir ?
»
Succès évolutif
 
Infection parfaite
» Epidémies

Les combattre ?
» Pistes thérapeutiques
 Virus à l'étude


 En savoir plus

   Sujet illustré
Le virus H5N1, en marron, infectant des cellules, en vert. Au départ aviaire, ce virus pourrait créer une pandémie.
Photo : Cynthia goldsmith/Phil-cdc
Des mutations dangereuses pour l'homme
Les virus passent donc facilement d'un hôte à l'autre grâce à des mutations qui leur permettent de reconnaître et d'infecter de nouvelles cellules.

Mais un virus peut également muter de façon à se transformer radicalement, au point que l'organisme ne sache plus se défendre contre lui.

Dans ces deux cas, il faut quelques semaines au système immunitaire pour réagir à cet intrus inconnu. Et quelques semaines, cela suffit au virus pour faire de gros dégâts sur l'organisme.

Contagion et épidémie
De plus, les virus sont généralement très contagieux. Car ils sont si petits qu'ils sont présents dans la moindre goutte de salive ou de sang. Pour la grippe, par exemple, une minuscule goutte de salive projetée en parlant suffit à infecter son interlocuteur. Et dans ce cas, la contamination va bon train. D'autant que, dans les villes, vue la promiscuité, les virus "sautent" facilement d'un individu à l'autre. Ils peuvent donc rapidement déclencher une épidémie.

Une épidémie ? C'est le développement ou la propagation rapide d'une maladie, le plus souvent par contagion, touchant simultanément un grand nombre de personnes. Elle peut rester localisée ou s'étendre à une plus grande région et devenir une pandémie si elle est planétaire.

De plus, une des nouveautés du XXe siècle, c'est l'extrême rapidité des déplacements des individus d'un bout à l'autre de la planète. Une épidémie à Hong-Kong est à surveiller de près en France.

Alors comment les éviter ?
C'est d'ailleurs ce qui inquiète tant. Des pandémies, de grippe par exemple, il y en a eu en 1510, 1557, 1729, 1829 ou 1919 (et cette liste de dates n'est pas exhaustive). Les pouvoirs publics pensent que l'on n'est pas à l'abri d'un nouvel épisode. Alors que faire, vacciner préventivement toute la population ? Mais quand ? Et contre quelle souche de virus ?

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