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Il a fasciné les hommes préhistoriques et nous fascine encore. Photo © DR

Ancêtre des éléphants ?

Le mammouth est sans aucun doute l'espèce de la préhistoire récente la plus fameuse. Originaire d'Afrique, il s'est dispersé en Eurasie et en Amérique du Nord. Pendant les glaciations, il existait un passage terrestre au niveau du détroit de Béring permettant de telles migrations.

Plus de 10 espèces ont été identifiée. Sa disparition remonte à quelques 10  000 ans, même si une forme naine, datant de 4000 ans, a été retrouvée sur une petite île du Nord de la Sibérie. Vous pensez que les éléphants en sont les dignes héritiers ? En réalité les deux lignées se sont différenciées il y a environ 6 millions d'années.

Si certains sont encore convaincus que des mammouths vivent encore au fin fond des taïgas sibériennes, rien ne l'atteste. La très large majorité des mammouths a disparu à la fin de la dernière glaciation. Le réchauffement rapide a détruit l'environnement caractéristique de l'époque : la steppe à mammouth.

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