Comment dépolluer l'espace ? Et pourtant on sait ce qu'on risque !

 

Pourquoi les scientifiques sont-ils tellement préoccupés par ces déchets humains dans l'espace ? Quels risques nous font-ils encourir ? Pour parer à toute éventualité, mieux vaut garder un œil sur eux.

les déchets spatiaux sont aussi dangereux que les météorites ou les astéroïdes.
Les déchets spatiaux sont aussi dangereux que les météorites ou les astéroïdes. © ESA-AOES Medialab

Des collisions à la pelle

Bien évidemment, cette poubelle au-dessus de nos têtes n'est pas sans conséquence sur son environnement et sur le nôtre. Ces déchets sont plus préoccupants qu'une pluie de météorites. Ils risquent d'entrer en collision avec des satellites en activité et provoquer de grosses avaries, voire de les détruire. Les panneaux solaires d'Hubble ont été plusieurs fois touchés, le satellite français Cerise a lui, aussi, été percuté en 1996 par un étage de la fusée Ariane.

Les navettes et l'ISS ne sont pas non plus épargnées ; elles peuvent être percutées et subir des dommages. Les sorties dans l'espace ne sont pas, non plus, sans danger pour les spationautes. Même un débris d'1 centimètre peut être fatal et trouer le scaphandre. Pourquoi ?

Les débris restent généralement sur leur orbite ; plus ils y sont nombreux, plus les risques de collision sont accrus. Ces objets se déplacent à une vitesse moyenne de 15 à 20 km/h. Leur déplacement génère une énergie dite cinétique suffisante pour perforer des surfaces logiquement résistantes.

Dégâts provoqués par la taille des débris
Taille des débrisDégâtsProbabilité
Source : CNES
> 0,01 cmErosion des surfaces1
Entre 0,01 et 1 cmRisques de perforations0,5
Entre 1 et 10 cmGros dommages0,003
> 10 cmDestructions0,0002
traînée laissée par un objet lors de son entrée dans l'atmosphère.
Traînée laissée par un objet lors de son entrée dans l'atmosphère. © ESA TV

Retour sur Terre

Nous ne sommes pas épargnés par des retours à l'envoyeur. En effet, certains objets obsolètes quittent leur orbite pour prendre le chemin de la Terre. Cela n'a rien d'alarmant, l'atmosphère protège les hommes au sol car elle dégrade les débris sans problème. La preuve, lorsque vous regardez une belle pluie d'étoiles filantes dans le ciel, ce sont des météorites en train de se disloquer dans l'atmosphère. Bémol : tout dépend de la taille. Certaines arrivent tout de même au sol et provoquent de gros cratères.

Il en est de même pour les débris spatiaux ; suivant leur taille, ils peuvent traverser l'épreuve du feu atmosphérique et tomber sur la terre ferme. Si c'est dans un endroit désert, tout va pour le mieux mais les conséquences peuvent être importantes voire dramatiques s'ils tombent sur des habitations.

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