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Réacteur nucléaire

Invention de Enrico Fermi

Secteur Physique-chimie

Date 02 décembre 1942

Détails En 1939, Frédéric Joliot-Curie découvre le principe de "réaction en chaîne". Lorsqu'on prend des neutrons et qu'on les propulse sur un noyau, celui-ci se divise en deux noyaux plus petits et libère des neutrons. Ces neutrons peuvent à leur tour bombarder d'autres noyaux, qui se scinderont alors en deux et produiront d'autres neutrons. L'opération peut se répéter indéfiniment, pourvu qu'il y ait assez de noyaux à briser…

Chacune des ces fissions du noyau est accompagnée d'un très fort dégagement d'énergie. En multipliant ces fissions (ce que permet justement la réaction en chaîne), le dégagement d'énergie peut donc être colossal. Les scientifiques d'alors comprennent bien que si on laisse cette réaction s'opérer d'elle-même, on peut aboutir à une bombe nucléaire. Mais si l'on arrive à maîtriser cette réaction, c'est-à-dire à contrôler l'émission de neutrons, on peut fabriquer un réacteur nucléaire, capable de fournir de l'électricité avec très peu de matière…

Enrico Fermi, spécialiste de physique nucléaire, lauréat du prix Nobel 1938, réuni une équipe de scientifiques en août 1941 à l'Université de Columbia dans le but de déclencher la première réaction en chaîne. La principale difficulté consiste à trouver la "masse critique", c'est-à-dire la masse de combustible fissile qu'il faut atteindre pour que la réaction soit entretenue et accélérée. Le 2 décembre 1942, après plusieurs essais, le premier réacteur nucléaire au monde, la "Chicago Pile 1", atteint cette masse critique. Le monde rentre dès lors dans l'ère atomique.

Les suites de l'invention En 1942, les moyens mis en œuvre pour construire la pile atomique ne sont pas destinés à une production d'énergie civile, mais bel et bien à la construction d'une bombe atomique. Le réacteur nucléaire mis au point par Fermi et son équipe sera utilisée dans un premier temps pour fabriquer du plutonium, matériau utilisé pour faire exploser la bombe qui détruisit Nagasaki. Après la guerre, les premières applications civiles sont mises en œuvres. En 1954, les soviétiques inaugurent la première centrale nucléaire à Obninsk. Trente et un an plus tard, alors que l'utilisation du nucléaire pour produire de l'énergie s'est généralisée, l'un des réacteurs de Tchernobyl explose et cause la mort (à plus ou moins long terme) de plusieurs milliers de personnes. Aujourd'hui, 80% de l'électricité produite en France provient du nucléaire.

VOIR AUSSI : Fermi - Le 02 décembre - Année 1942

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