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VRAI OU FAUX ?
 
Mai 2007

Vrai ou faux ? Les retombent toujours sur leurs pattes

Les chats sont de véritables funambules. Sens de l'équilibre affuté, agilité incomparable, vision exceptionnelle, les chutes ne leur font pas peur puisqu'ils sont censés toujours retomber sur leurs pattes. Alors légende ou réalité ?
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Nous sommes capables de les regarder évoluer durant des heures, s'extasier devant leur aisance si déconcertante à grimper, à passer sur des passerelles deux fois moins épaisses qu'eux, etc. Les chats maîtrisent bien leur espace mais mieux vaut ne pas surestimer leurs capacités car ils sont parfois rattrapés par les lois de la physique.

 

 
La chute du chat décomposée en plusieurs étapes. Photo © DR
 

Le sens de l'équilibre

C'est totalement faux de croire que les chats retombent toujours sur leurs pattes. Mais revenons sur les raisons qui ont fait naître cette légende. Votre minet, vous le savez, a un excellent sens de l'équilibre. Si développé que quand il chute, son premier réflexe est de relever bien haut la tête, et forcément le reste de son corps suit le mouvement, les pattes sont alors entraînées vers le bas.

De plus il est doté d'organes sensoriels très fins, les moustaches, qui lui permettent en quelques sortes d'évaluer la distance qui le sépare du sol et donc de mieux préparer sa réception. C'est pourquoi le petit félin met un peu de temps, pendant sa chute, à adopter la meilleure posture pour ne pas se briser les reins. Ainsi, une chute de 1,5 mètre peut lui être fatale. Pour vraiment atterrir sur ses pattes le chat doit tomber de plus haut.

Le chat parachute

Après cette explication, nous serions bien tentés de croire que les chats retombent toujours sur leurs pattes. Mais précisons que les chutes des balcons sont la première cause de mortalité des chats de famille. C'est tellement courant que les vétérinaires ont baptisé le phénomène le syndrome du chat parachute. Le chat a plus de risque s'il ne tombe pas de très haut, enfin disons plutôt qu'il a moins de temps pour se retourner. S'il chute de très haut, il ne va pas mieux s'en sortir car le choc de l'impact au sol est alors bien plus fort. Dans ce cas même s'il retombe sur ses pattes, le pauvre chat peut souffrir d'importantes fractures osseuses. Pour que le dicton soit valide, le chat doit tomber d'une hauteur comprise entre 1, 5 mètres et un étage d'immeuble.

Et pour les plus matheux d'entre vous, revenons sur une petite anecdote. L'illustration montre comment le chat, lorsqu'il chute le dos tourné vers le sol, se retourne pour bien se réceptionner. Mais qu'arrive-t-il lorsqu'il chute le ventre orienté vers le sol ? Il a bien plus de chance de retomber sur la tête car il effectue la même rotation dans les deux cas. Pour les fans de mécanique, la chute du chat est un cas très intéressant car elle met en évidence le théorème de la conservation du moment cinétique, plus simplement, elle permet de mieux comprendre l'énergie de rotation d'un système.

Verdict : Les chats retombent-ils toujours sur leurs pattes ? FAUX

 

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