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Pau

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Un voyage à Pau

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Lorsqu'il suit le boulevard des Pyrénées, pris entre la vieille ville une vallée abrupte, le promeneur est animé par un sentiment équivoque. Alors qu'il admire les pics montagneux d'Ossau ou d'Anie, il a l'impression d'effectuer un tour de garde, à l'avant-poste d'un pays à défendre. Fidèle à cette image, Pau entretient des rapports ambigus avec la chaîne montagneuse qui lui fait face : porte ouverte vers la nature sublime et sauvage des Pyrénées, elle semble pouvoir se fermer pour reprendre son rôle défensif.

Dominant avec solennité la vallée du gave, le prestigieux château et l'Ancien Parlement de Navarre rappellent l'importance de cette ville historique. Pourtant, comme l'indique son nom, dérivé de « pieux », le site n'était au départ qu'une place fortifiée offrant un poste d'observation privilégié. Ce n'est qu'au XVe siècle que la ville prend de l'importance en devenant sous Gaston Phébus la capitale du Béarn.

La cité d'Henri IV
Après être devenue capitale de Navarre en 1512, la ville accueille Marguerite d'Angoulême à partir de 1527. Femme de sciences et de lettres, la sœur de François Premier insuffle le dynamisme de la Renaissance à la ville de son mari, Henri II d'Albret. Son petit-fils, futur Henri IV, naît le 13 décembre 1553 dans le château qu'elle a fortement modifié. Pau rentre alors au cœur des guerres de religions : la mère d'Henri IV, convertie après la naissance de ce dernier, impose un régime protestant austère et strict, chassant ou condamnant les religieux catholiques. Quant à Henry IV, il ne passera que très peu de temps dans la ville.

Le Pyrénéisme, source de renouveau
De place fortifiée, Pau devient véritable station touristique au XIXe siècle, notamment grâce à l'influence des anglais. La ville doit cette nouvelle renommée à un certain Docteur Alexander Taylor, médecin écossais qui préconise les cures hivernales à Pau. Les villas se multiplient alors au cœur de la ville, tandis que l'on construit le boulevard des Pyrénées.

Baignée d'espaces verts et ouverte sur les Pyrénées, la ville offre encore ce sentiment d'espace et de pureté, ce qui ne l'empêche pas d'être animée tout au long de l'année. Passé l'activité propre à la haute saison, Pau bénéficie en effet d'une forte population estudiantine.

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Carte d'identité

Population (2010) : 81 166 habitants    
Superficie : 31,51 km²
Gentilé : Palois, Paloises

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