Contagion du coronavirus : contamination par l'air, les postillons, les objets... que sait-on ?

Contagion du coronavirus : contamination par l'air, les postillons, les objets... que sait-on ? Une partie de la communauté scientifique s'accorde sur la réalité d'une transmission aéroportée du nouveau coronavirus. Quels sont les risques ? Quels sont les autres modes de contagion ?

[Mis à jour le 23 juillet 2020 à 15h18] Voilà qui fait désormais de plus en plus consensus au sein de la communauté scientifique : le Covid-19 semeble se propager par transmission aéroportée. Dans Le Parisien, Yves Gaudin, virologue à l'Institut de biologie intégrative de la cellule (I2BC) de Paris-Saclay, a défini : "ce sont des microgouttelettes qui sont très petites et peuvent rester en suspension dans l'air en flottant pendant plusieurs heures, même si elles finissent par sédimenter et par s'écraser au sol au bout d'un moment." Ces aérosols de moins de 10 micromètres peuvent contenir des traces du SARS-CoV-2, dont le diamètre est inférieur à 200 nanomètres (nm). Selon une étude réalisée à Wuhan, "la distance maximale de transmission d'un aérosol de SARS-CoV-2 pourrait être de quatre mètres." Pour l'heure, la quantité de virus contenue et son infectiosité potentielle ne sont pas connues. Toutefois, par principe de précaution, le port du masque est vivement recommandé. "Le masque retient votre souffle ainsi qu'une bonne partie des aérosols que vous projetez, même si ça ne vous protège pas forcément de ceux qui flottent. En porter un est donc aussi un geste citoyen", a expliqué avec pédagogie Yves Gaudin.

La transmission par les gouttelettes

D'après les informations disponibles sur le site du gouvernement, le Covid-19 "se transmet par les gouttelettes (sécrétions projetées invisibles lors d'une discussion, d'éternuements ou de la toux." Un contact étroit avec un malade est nécessaire pour transmettre la maladie, il est notamment évoqué "le même lieu de vie, un contact direct à moins d'un mètre lors d'une discussion, une toux, un éternuement ou l'absence de mesures de protection." 

La transmission par l'air 

Une équipe de l'Université du Nebraska (Etats-Unis) a réussi à faire se répliquer des particules de SARS-CoV-2 prélevées dans l'air. Cette première tend à prouver que le Covid-19 se transmet par des aérosols. Le compte-rendu de l'étude a été prépublié — sans relecture pas un comité scientifique — sur le site medrxiv.org, le lundi 20 juillet 2020. Pour arriver à ces résultats, les chercheurs ont prélevé l'air dans les chambres de cinq malades du Covid-19, alités, 30 cm au-dessus de leurs pieds environ. L'équipe de recherche a colleté des microgouttelettes de moins de cinq microns (1 micron équivaut à 0,001 mm) de diamètre contenant du virus. Les scientifiques ont isolé le SARS-CoV-2 et ont placé ce dernier dans un milieu spécial pour le faire se répliquer. Sur les 18 échantillons récoltés trois ont pu être répliqués avec certitude. Joshua Santarpia, professeur au centre médical de l'université du Nebraska, a expliqué à l'AFP que le virus "se réplique en culture cellulaire et est par conséquent infectieux." La professeure Linsey Marr, spécialiste de la transmission aérienne des virus, a estimé sur Twitter que l'étude présentait "des preuves solides" de la transmission aéroportée. "Il y a du virus infectieux dans l'air. Reste à savoir quelle quantité il faut respirer pour être infecté", a-t-elle ajouté. 

Récemment l'Organisation mondiale de la Santé (OMS) a reconnu que des preuves émergeaient sur la transmission par l'air du coronavirus. "Nous reconnaissons que des preuves émergent dans ce domaine et par conséquent nous devons être ouverts à cette possibilité et comprendre ses implications", a déclaré Benedetta Allegranzi, une responsable de l'OMS, lors d'une conférence de presse virtuelle mardi 7 juillet. "La possibilité d'une transmission par voie aérienne dans les lieux publics, particulièrement bondés, ne peut pas être exclue. Les preuves doivent toutefois être rassemblées et interprétées", a-t-elle poursuivi, recommandant le respect des distanciations et une ventilation efficace dans les lieux fermés. "Lorsque ce n'est pas possible, nous recommandons le port du masque", a-t-elle ajouté. Ces déclarations font suite à l'alerte lancée dans la revue Clinical Infectious Diseases d'Oxford par 239 scientifiques.

La transmission par les objets

Dans le New England Journal of medecine, des chercheurs ont démontré que le Covid-19 perdurait quatre heures sur le cuivre et le métal, 24 heures sur du carton, trois jours sur du plastique, quatre jours sur le bois et l'acier, cinq jours sur du verre. De facto, les poignées de portes, les plans de travail et autres livres peuvent présenter des traces du virus. "Ces surfaces, ce sont les 'fomites' : tous les objets potentiellement porteurs de germes et qui peuvent poser des problèmes en matière d'hygiène dans la gestion du coronavirus", expliquait dernièrement à 20Minutes Jocelyn Raude, enseignant-chercheur en psychologie sociale de la santé et des maladies infectieuses à l'Ecole des hautes études en santé publique (EHESP).

Cependant, ces conclusions sont à nuancer. D'une part, la majorité de ces études se basent sur la projection de gouttelettes d'eau, fortement chargées de virus SARS-CoV-2, sur différentes surfaces avec l'aide d'un aérosol. De fait, la charge virale est bien inférieure hors expérience en laboratoire. Selon un article publié dans le Journal of Hospital Infection "en dessous de 10 000 particules, le virus résiste moins de 5 minutes, quelle que soit la surface." D'autre part, la survie du virus n'induit pas nécessairement une contamination. La charge virale du virus "se réduit considérablement, jusqu'à 1000 fois ", a expliqué sur Twitter Angela Rasmussen, docteur en virologie au sein de l'Université de Columbia à New York.

La transmission par les aliments et l'eau

Selon l'ANSES (Agence nationale de sécurité sanitaire de l'alimentation, de l'environnement et du travail), " la contamination d'un animal étant peu probable, la possibilité de transmission directe du virus par un aliment issu d'un animal contaminé a été exclue par les experts. " En revanche, "une personne infectée peut contaminer les aliments en les préparant ou en les manipulant. " Aussi, l'agence conseille de cuire la nourriture, a minima, pendant quatre minutes à 63°C.

Concernant une contamination par l'eau, le Centre d'information sur l'eau a certifié que "les différentes étapes de traitement protègent l'eau des virus, dont le coronavirus." Plusieurs méthodes de désinfection "comme la chloration, l'ozonation, ou encore la désinfection par ultraviolets permettent d'éliminer tous les virus, dont le coronavirus." Il est précisé que le "risque lié au Covid-19 en lui-même ne justifie pas de surchlorer." Une étude espagnole a également rassuré les plus inquiets à ce sujet. Le CISC (Consejo Superior de Investigaciones Científicas), principal conseil de recherches du pays, a écarté la possibilité que le virus se développe dans l'eau de mer, mais également dans celle des piscine grâce à la présence de produits désinfectants comme le chlore. L'étude attire malgré tout l'attention sur le fait que la baignade dans des eaux douces naturelles comme des lacs ou rivières s'avère plus à risque. 

La transmission par voie sexuelle

Des doutes ont été émis sur une possible transmission par voie sexuelle et plus précisément par le sperme. Une étude chinoise, parue début mai dans le Journal of American Medical Association, évoque cette possibilité. L'expérimentation a été réalisée sur 38 sujets Covid+. Chez 16% des patients le sperme s'est révélé positif au virus. L'équipe de recherche a admis que  "s'il pouvait être prouvé que le SRAS-CoV-2 peut être sexuellement transmissible, ça pourrait être un élément essentiel dans la prévention du virus." Les chercheurs ont estimé que "l'abstinence ou l'utilisation du préservatif peuvent être des moyens préventifs" pour les patients positifs. Les auteurs ont recommandé la tenue d'autres études cliniques.

La transmission intra-utérine

Une étude française, publiée dans la revue scientifique Nature Communications, a confirmé la contamination intra-utérine au Covid-19. Pour ce faire, l'équipe de recherche a analysé le cas d'un bébé, de sexe masculin, né en France en mars et souffrant de symptômes neurologiques associés à la maladie. "Nous avons montré que la transmission de la mère au fœtus est possible via le placenta dans les dernières semaines de grossesse", a expliqué à l'AFP le docteur Daniele De Luca, de l'hôpital Antoine-Béclère de Clamart (Hauts-de-Seine), auteur principal de l'étude. Après une batterie d'examens, il s'est avéré que la charge virale la plus importante a été trouvée dans le placenta. "Il est passé de là, à travers le cordon ombilical, vers le bébé, où il s'est développé", a développé le docteur De Luca. La spécialiste a rappelé : "Le principal message pour les femmes enceintes reste d'éviter l'infection, par le lavage des mains et la distanciation sociale."

La durée de contagiosité du virus 

Une étude de modélisation réalisée en Chine — publiée mercredi 15 avril 2020 dans la revue Nature Medicine  — a conclu que l'infectiosité commence 2-3 jours avant les premiers symptômes du Covid-19. Le pic de contagiosité est 0,7 jour avant les premières manifestations du virus. De plus, 44% des cas secondaires sont infectés pendant la période pré-symptomatique.

Le Pr Antoine Flahault, Université de Genève, a assuré que plus les prodromes sont sévères plus le malade est contagieux. Dans les faits, les individus qui présentent peu ou pas de manifestations sont contagieux pendant 14 jours, ceux avec des symptômes modérés trois semaines et pour les plus gravement atteints 25 jours. 

Comment éviter une contamination ? 

Afin de pallier de possibles contagions, il faut respecter les gestes barrières et les règles d'hygiène traditionnelles. Du côté du Gouvernement français, on conseille également de désinfecter les surfaces. "En plus du nettoyage régulier, les surfaces qui sont fréquemment touchées avec les mains doivent être nettoyées et désinfectées deux fois par jour, notamment lorsqu'elles sont visiblement souillées. Il s'agit par exemple des poignées de porte, des boutons d'ascenseur, des interrupteurs d'éclairage, des poignées de toilettes, des comptoirs, des mains courantes, des surfaces d'écran tactile et des claviers", est-il précisé sur le site dédié au coronavirus. Les objets digitaux et en particulier les smartphones sont particulièrement visés. Apple a d'ores et déjà conseillé de les nettoyer avec des désinfectants ou des lingettes à 70% d'alcool isopropylique. 

L'Organisation Mondiale de la Santé (OMS) indique également que "si vous pensez qu'une surface peut être infectée, nettoyez-la avec un désinfectant ordinaire pour tuer le virus". Le dosage de solvant recommandé est de quatre cuillères à café pour un litre d'eau. Il est conseillé de laver les draps et vêtements souillés à 60°C. Dans une page consacrée à la lutte contre les idées reçues sur le Covid-19, l'OMS indique par ailleurs que les "désinfectants à base d'eau de Javel ou de chlore, de solvants, d'éthanol à 75%, d'acide peracétique et de chloroforme" sont efficaces contre le virus. 

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