Solstice d'hiver : des étoiles filantes pour la nuit la plus longue de 2018

Solstice d'hiver : des étoiles filantes pour la nuit la plus longue de 2018 HIVER 2018 / 2019 - Pourquoi la date de l'hiver change chaque année dans notre hémisphère nord ? Quel beau spectacle est prévu ce soir, jour du solstice d'hiver ? Découvrez les secrets de l'événement astronomique...

[Mis à jour le 22 décembre 2018 à 11h15] Hier soir, une pluie d'étoiles filantes, appelée "Ursides" était visible dans le ciel, en plus de la dernière pleine Lune de l'année 2018. Mais ce n'était pas tout. Le solstice d'hiver a eu lieu, le 21 décembre 2018, à 23h22 et 44 secondes précisément. Il concordait avec cette pluie d'étoiles filantes, qui est en réalité des projectiles issus de la comète 8P-Tuttle. Certains chanceux bénéficiant d'un ciel dénué de pollution lumineuse, et de conditions climatiques favorables, ont pu observer ce rarissime spectacle. 

Le nom d'"Ursides" vient du fait que les étoiles filantes semblent provenir dans le ciel de l'hémisphère nord de la constellation de la Petite Ourse. Cette nuit, c'est entre 10 et 50 étoiles filantes par heure qui devraient être visibles, chaque météorite attendra une vitesse d'environ 33km/s ! Ce phénomène stellaire a été observé pour la première fois par le scientifique britannique William Frederick Denning, il continue d'être étudié par les astronomes encore aujourd'hui.

La pleine Lune de ce vendredi 21 décembre est traditionnellement appelée par les Amérindiens la "Lune froide" car il s'agit de celle qui annonce l'entrée dans les semaines les plus froides de l'année dans l'hémisphère nord. Les amateurs d'astronomie pourront aussi observer les planètes Jupiter et Mercure dans le ciel ce soir. Autre bonne nouvelle : après le solstice d'hiver, qui correspond dans l'hémisphère nord au jour le plus court et à la nuit la plus longue de l'année, les jours vont commencer à rallonger dès ce vendredi, direction le printemps et l'été ! De quoi nous mener in fine au solstice d'été, qui aura lieu le 21  juin prochain, jour de la fête de la musique.

C'est quand le solstice d'hiver ?

L'Institut de mécanique céleste et de calcul des éphémérides (IMCCE) fournit chaque année la date et l'heure exactes du solstice d'hiver. Pour 2018, selon les observations et les calculs, le solstice d'hiver commence ce vendredi 21 décembre 2018 à 23h22, heure de Paris. En 2017, le solstice était "tombé" à 16 heures, 27 minutes et 57 secondes UTC ou temps universel, soit à 17 heures, 27 minutes et 57 secondes en heure légale française.

Mais comment l'Observatoire de Paris calcule-t-il la survenue des solstices, qu'il estime actuellement jusqu'en 2 999 ? En termes scientifiques, les dates des saisons sont déterminées à partir de la "longitude apparente géocentrique du soleil" : "Le solstice d'hiver correspond à l'instant où la longitude apparente géocentrique du Soleil est égale à 270°", précise l'IMCCE sur son site. La "longitude géocentrique" est la distance apparente du soleil vu de la Terre.

Plus prosaïquement, dans notre calendrier grégorien actuel (qui est un calendrier solaire), le solstice d'hiver est susceptible de se produire le 20, 21, 22 ou 23 décembre. Et a le plus souvent lieu le 21 ou le 22 décembre. Dans notre calendrier, la durée des saisons varie en se basant sur une grande période de temps : les dates des saisons ne sont pas fixes, mais l'établissement d'un calendrier solaire a permis de limiter leur dérive. 

Solstice d'hiver 2018

Le prochain solstice d'hiver aura donc lieu vendredi 22 décembre 2018 à 23h22 (heure de Paris). A partir de ce moment, les jours commenceront à rallonger dans toute la France jusqu'au solstice d'été, le 21 juin, quand aura lieu le jour le plus long. En 2019, il faudra attendre le lendemain, à 5h19... 

Solstice d'hiver 2019

Voici les dates et heures précises des prochains changements de saison nous faisant basculer en hiver, pour les années à venir, jusqu'en 2026, en heure de Paris :

  • Le 22 décembre 2019 à 5h19
  • Le 21 décembre 2020 à 11h02
  • Le 21 décembre 2021 à 16h59
  • Le 21 décembre 2022 à 22h48
  • Le 22 décembre 2023 à 4h27
  • Le 21 décembre 2024 à 10h20
  • Le 21 décembre 2025 à  16h03
  • Le 21 décembre 2026 à 21h50

Définition du solstice d'hiver

Si le solstice d'hiver est moins populaire que les soldes d'hiver, ce n'est pas une raison pour ne pas s'intéresser à son fonctionnement. Cet hiver, notre hémisphère recevra surtout des rayons rasants à l'effet chauffant limité et le Pôle-Nord se retrouvera même plongé dans le noir ! Au même moment, l'été commencera dans l'hémisphère Sud, avec un soleil à son zénith au-dessus du tropique du Cancer (chacun son tour).

Lors du solstice d'hiver, la position de la Terre par rapport au soleil atteint son inclinaison maximale. Résultat : le soleil vu de notre planète est à son extrême méridional (point le plus au Sud par rapport à l'horizon), l'ensoleillement est le plus court possible. Lors du solstice d'été, c'est l'inverse. Le soleil est le plus au Nord et on vit alors le jour le plus long de l'année, marquant l'arrivée de l'été. Le tout à ne pas confondre avec les équinoxes d'automne ou de printemps, lors desquelles nuit et jour ont la même durée...

Scientifiquement, le solstice d'hiver correspond au moment de l'année où la trajectoire du soleil, vue de la terre, atteint son maximum méridional (dans l'hémisphère nord) ou septentrional (dans l'hémisphère sud). Autrement dit, sous nos latitudes, au moment du solstice d'hiver, le soleil ne s'élève que de 18° par rapport à l'horizon (quand durant le solstice d'été, il est visible à 65° d'altitude, toujours par rapport à l'horizon). C'est aussi le jour où l'inégalité du jour et de la nuit est maximale, avec un maximum de nuit dans l'hémisphère nord et un maximum de jour dans l'hémisphère sud (qui vit en réalité son solstice d'été). Le schéma ci-dessous vous aidera à mieux visualiser le phénomène du solstice d'hiver (ici représenté à droite) :  

Le solstice d'hiver est représenté à droite. © Peter Hermes Furian / 123RF

Solstice d'hiver et équinoxe

L'événement du solstice s'oppose à celui de l'équinoxe, le moment où le jour et la nuit ont la même durée. L'équinoxe est un instant de l'année qui marque la traversée du soleil d'un hémisphère céleste à un autre. Ce jour-là, l'astre passe pile au zénith sur l'équateur terrestre (autrement dit, le point du ciel situé à l'exacte verticale de l'équateur). Le solstice est le contraire de l'équinoxe. Il ne marque pas une durée égale entre le jour et la nuit, mais une durée de jour minimale (l'hiver) ou maximale (l'été). Et parfois à l'extrême : il fait nuit toute la journée au cercle polaire nord et jour tout le temps au cercle polaire sud ! Dans l'hémisphère nord, l'équinoxe de printemps a lieu en mars et l'équinoxe d'automne en septembre quand les solstices ont lieu en juin (pour le solstice d'été) et en décembre (côté solstice d'hiver). Dans l'hémisphère sud, c'est tout l'inverse ! Mais équinoxes et solstices possèdent tout de même un point commun : par convention, les dates d'équinoxe et de solstice marquent le passage d'une saison à l'autre.

EN VIDEO - Le solstice d'été :  

Durée du jour et de la nuit au solstice d'hiver

Les durées du jour et de la nuit dépendent de la latitude ainsi que du lieu d'habitation. Globalement, le jour du solstice d'hiver, il fait jour à peine plus de 8 heures dans l'hémisphère nord. Pour une nuit qui s'étale donc quasiment sur les deux tiers d'un cycle de 24 heures, soit 16 heures ! Mais ce solstice qui correspond au jour le plus court et à la nuit la plus longue de l'année, revêt bien des significations. Dans "Noël : Une si longue histoire", les historiens Alain Cabantous (Paris-I) et François Walter (université de Genève) s'arrêtent sur un solstice d'hiver considéré comme le jour de naissance du "soleil invaincu", où la lumière diurne se remet à croître. Pour les auteurs, le solstice est en effet porteur d'un "symbolisme cosmique" chez les chrétiens : il devient ainsi pour eux "le jour où naît le "vrai" soleil de justice identifié au Christ".

Fête et rituel du solstice d'hiver

La date du solstice d'hiver marque le début de l'hiver astronomique, et il est un repère dans les sociétés pour délimiter les moments forts du calendrier et des saisons. Les solstices ont donc été célébrés par de nombreuses civilisations, de l'Egypte antique aux sociétés chrétiennes. On remarque par exemple qu'en Europe, la célébration de Noël correspond, à quelques heures près, au moment de l'année où l'hémisphère nord entre dans l'hiver. A vrai dire, la chrétienté s'est appuyée sur une fête païenne, qui existait bien avant que l'on ne célèbre la venue au monde du Christ. Noël tire son étymologie du latin "Natalis dies" (jour de la naissance), qui désignait en Occident le moment à partir duquel les jours se rallongent à nouveau. 

La fête païenne dont se sont inspirés les chrétiens correspond aux Saturnales, ces célébrations en l'honneur du dieu romain des semailles et de la fertilité : Saturne. Pratiquées dans la Rome Antique, les festivités s'étalent alors sur sept jours, du 17 au 24 décembre. Les romains se rassemblaient en famille ou entre amis, parmi la végétation et les guirlandes, et se faisaient mutuellement cadeau de figurines faites de pain ou de terre cuite. La tunique des pauvres et des esclaves se substituait à la toge habituelle. Quand Jules César réforme le calendrier lunaire, le calendrier solaire "julien" le remplace. Et le solstice d'hiver se retrouve improprement fixé au 25 décembre (alors qu'il a lieu le 21 ou le 22 !). L'esprit de fête, lui, est bel et bien resté et à traversé les âges. Quand on vous dit qu'il y a des raisons de se réjouir...

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Solstice d'hiver : des étoiles filantes pour la nuit la plus longue de 2018
Solstice d'hiver : des étoiles filantes pour la nuit la plus longue de 2018

Sommaire C'est quand le solstice d'hiver ? Solstice d'hiver 2018 Solstice d'hiver 2019 Définition du solstice d'hiver Solstice d'hiver et équinoxe Durée jour / nuit au solstice d'hiver Fête et rituel...

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