Comment fonctionne un four à micro-ondes ?

Sortie tardive du travail, pas envie de faire la cuisine, ni une, ni deux, vous mettez un plat cuisiné dans le four à micro-ondes. Deux minutes après, servez, c'est prêt. Mais comment cet appareil chauffe-t-il les plats ?

Le four à micro-ondes facilite grandement la vie. Par cette boîte métallique, vous pouvez aussi bien décongeler des surgelés, que chauffer des plats mais aussi stériliser des biberons.

Cette invention créée dans les années quarante est le fruit de l'ingéniosité de chercheurs spécialisés dans la confection de radars. Comment ce four fonctionne-t-il ?

micro ondes
Les premiers fours à micro-ondes ont été conçus dans les années quarante. © Libre de droit

Des ondes électromagnétiques stimulantes

Le four à micro-ondes est doté d'un magnétron. Qu'est-ce que c'est ? Il s'agit d'un générateur d'ondes électromagnétiques qui vont se diffuser dans tout l'appareil. Elles pénètrent à l'intérieur des aliments, à environ trois centimètres, puis agissent sur les molécules d'eau qui les composent. Que se passe-t-il ? Les ondes perturbent les molécules d'eau et conduisent à leur agitation.

En physique, tout corps qui reçoit de l'énergie la restitue, soit sous forme de mouvement, soit d'une réaction chimique ou encore d'une émission de lumière. Sinon, le corps peut toujours produire de la chaleur. Dans ce cas présent, les aliments emmagasinent de l'énergie mais la restituent sous forme de chaleur ce qui les cuit.

Une cuisson homogène

Pour cuire les aliments sans chauffer le four, les ingénieurs ont tapissé l'intérieur de l'appareil avec du métal traité et bien plat. En effet, le métal réfléchit complètement les micro-ondes et ne les absorbent absolument pas.

Le réfléchissement de ces ondes n'est pas uniforme sur les surfaces environnantes. En effet, elles peuvent s'additionner en certains endroits et donc brûler les aliments, ou au contraire s'annuler et donc les laisser froid. Pour contrer ce mécanisme, les ingénieurs ont incorporé un plateau tournant permettant ainsi, en modifiant la position des aliments, de les chauffer uniformément.

Petit conseil pour ceux qui l'ignorerait, ne jamais utiliser d'aluminium dans le four à micro-ondes. Comme il s'agit d'un métal, il va réfléchir les ondes et donc aucune cuisson ne sera possible. Ensuite, l'aluminium n'est pas une surface plane et présente des pointes. Sous l'action des micro-ondes,  le champ électrique augmente aux alentours des pointes métalliques. Conséquence : des électrons de l'air sont arrachés ce qui génère une étincelle.

Invention / Ma question

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