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Si proche de la Terre

A bien des égards, la plus grosse lune de la planète Saturne, Titan, est un des mondes les plus similaires de la Terre que nous avons observé à ce jour. Avec son atmosphère dense et sa chimie organique riche, Titan ressemble à une version froide de notre planète d'il y a plusieurs milliards d'années, bien avant que la vie n'apparaisse et libère de l'oxygène dans notre atmosphère.

Un objet d'études

Titan a un grand intérêt pour les scientifiques car il a une atmosphère active et des processus similaires à ceux terrestres qui sculptent sa surface. Cette lune est entourée d'un halo orangé qui est un brouillard photochimique naturel et qui cache sa surface.

Cassini-Huygens

La mission Cassini a révélé l'existence sur la surface de Titan de rivières et de lacs riches en éthane et en méthane liquides –principaux composants du gaz naturel- qui forment des nuages et parfois même des pluies comme sur Terre.  Des vents violents sculptent les vastes régions de dunes de l'équateur et des basses latitudes. Des activités volcaniques se sont certainement produites sur Titan mais avec de l'eau liquide pour lave.

Des données indispensables

Le 14 janvier 2005, la sonde Huygens a foulé le sol titanesque et a permis d'obtenir des relevés de la composition atmosphérique, de la vitesse des vents, des images du sol soumis à une érosion par de l'eau. Sur place, Huygens prend des données atmosphériques, climatiques... En avril 2009, des mesures effectuées par Cassini, toujours en orbite autour des lunes de Saturne, révèle que Titan n'est pas sphérique mais ovale car les pôles sont aplatis. Cette découverte persuade les scientifiques de la présence d'un océan de méthane ou d'eau liquide sous sa surface.

Prochaine mission ?

Après la mission Cassini-Huygens, la NASA et l'ESA relancent une collaboration pour une prochaine mission titanesque en 2020 : Titan Saturn System Mission (TSSM). Titan est un nouveau monde recélant de nombreux mystères qui ne demandent qu'à être percés ! 

esp
Promenade autour de Saturne © NASA, ESA, J. Clarke (Boston University), and Z. Levay (STScI)

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