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Ellis Island

Ellis Island Photo : didier bigand

Un voyage à : Ellis Island

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Située au nord de Liberty Island, à l'entrée du port de New York, Ellis Island est une petite île de quelques hectares qui a changé la vie de millions de personnes en devenant la porte d'entrée du rêve américain. En 1892, afin de mieux contrôler le flux d'immigration arrivant sur le sol américain, le gouvernement décida de construire un port spécial pour accueillir tous ces immigrants.

Dès lors, et jusqu'à la fermeture d'Ellis Island en 1954, si la première chose que ces millions d'immigrés voyaient en arrivant à New York étaient la statue de la Liberté, leurs premier pas sur le sol américain avaient obligatoirement lieu sur Ellis Island. Sur cette même période, 16 millions de personnes passèrent par ce centre d'immigration. Aujourd'hui, 40% de la population américaine compte au moins un ancêtre ayant transité par ce lieu.

Véritable gare de triage, Ellis Island permettait aussi de refouler les immigrants indésirables afin qu'ils ne posent pas le pied sur le continent. Chaque immigrant était donc contrôlé et examiné médicalement, les malades contagieux étaient éconduits. Peu à peu, les lois d'immigration se durcirent, interdisant l'entrée des Etats-Unis aux polygames, aux prostituées, aux anarchistes et, à certaines périodes, aux Chinois et aux Japonais.

A partir de 1921, le flux migratoire baissa considérablement. Devenue un lieu de détention durant la Seconde guerre mondiale, Ellis Island ferma ses portes en 1954, abandonnée. Il fallut attendre 1965 pour que l'importance historique de cette île soit enfin reconnue. Le président Johnson en fit un monument national et, en 1982, le président de la compagnie Chrysler mobilisa plus de 150 millions de dollars afin de restaurer le site.

Les travaux prirent fin en 1990 et le musée fut inauguré la même année, présentant des expositions, des photographies, des archives et des récits oraux retraçant l'histoire de l'immigration aux Etats-Unis.

Aujourd'hui, plusieurs millions de visiteurs visitent ce musée chaque année. La visite d'Ellis Island est le meilleur moyen de comprendre le "melting pot" qui est à l'origine de la nation américaine. A Battery Park, au sud de Manhattan, on peut également embarquer sur un ferry pour découvrir les secrets de la statue de la Liberté et ceux d'Ellis Island.

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Latitude : 40.70 - Longitude : -74.04

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