Sainte-Catherine : une tradition controversée qui remonte au XVIe siècle

Sainte-Catherine : une tradition controversée qui remonte au XVIe siècle SAINTE CATHERINE 2020 - Vous êtes une femme, avez 25 ans et n'êtes toujours pas mariée ? Alors les célébrations de la Sainte-Catherine pourraient vous interpeller...

Contrairement aux apparences, la Sainte Catherine célébrée chaque 25 novembre dans certaines contrées ne correspond pas à la fête des personnes prénommées Catherine. Cette date particulière du calendrier est l'occasion d'honorer quelques célébrations pour le moins singulières. Cette coutume du XVIe siècle survit en effet dans quelques villages et villes... dont Paris (!). Mais qu'est-ce qu'une "Catherinette" ? En aucun cas, il ne s'agit de femmes de petite taille prénommées Catherine, même si certaines femmes présentant ces caractéristiques peuvent se trouver dans le lot. La Catherine, c'est tout simplement la jeune femme ayant atteint l'âge de 25 ans et qui n'est toujours pas mariée. L'éthymologie grecque du prénom "Catherine" signifie d'ailleurs "pur".

Des chapeaux verts et jaunes sont les coiffes arborées par les Catherinettes, pour symboliquement "coiffer Sainte Catherine". La version ancienne de la tradition consistait en effet pour les jeunes femmes concernées à changer la coiffe portée par la Statue de Sainte Catherine dans les églises. Autrefois, le rite nécessitait aussi d'emmener les jeunes femmes célibataire à la foire pour leur trouver un mari. Quant aux hommes célibataires, leur saint protecteur s'appelle Saint Nicolas. Mais c'est une autre histoire...

En 2020, cette tradition a survécu, mais est de plus en plus remise en question : non seulement être célibataire ou non mariée à 25 ans n'a rien d'extraordinaire, mais pointer l'état civil des jeunes femmes a évidemment quelque chose de déroutant, qui frise la stigmatisation de genre, d'autant que certains rituels de la Sainte Catherine laissent entendre qu'il est préférable et bien plus sage d'avoir trouvé un époux à 25 ans.

Vesoul célèbre encore ses Catherinettes

La ville de Vesoul, en Haute-Saône, fait partie des villes dans lesquelles on fête encore la Sainte Catherine (et donc les Catherinettes) chaque 25 novembre, sous la forme d'un concours de Catherinettes, tenu en marge de la foire agricole.  La tradition a aujourd'hui pris un tour un peu différent : les célibataires au féminin de 25 ans minimum défilent coiffées de chapeaux jaunes et verts pour concourir au statut de "la plus belle fille à marier".

Date de la Sainte-Catherine

Cette année comme toutes les autres, la Sainte Catherine aura lieu un 25 novembre, cette fois un mercredi, à la veille de Thanksgiving. A partir du XVIe siècle, on commença à "coiffer Sainte Catherine" dans les églises le 25 novembre. Il s'agissait de restaurer les statues de la Sainte en renouvelant notamment sa coiffe, en ce jour qui lui était consacré. La tradition voulait que ce soient les jeunes femmes célibataires qui se chargent, dans les paroisses, de ce travail. Une façon de leur permettre de prier la Sainte personnellement pour ne pas "mourir célibataire", ou de les désigner au reste de la communauté comme "bonnes à marier" aux yeux des prétendants ? En tout cas, dans la France laïque, cette coutume se transformera bientôt. Ce n'est plus la statue que l'on va "coiffer" à la Sainte Catherine, mais les "Catherinettes" elles-mêmes. Le chapeau de la Sainte Catherine, porté toute la journée du 25 novembre par les femmes célibataires de 25 ans ou plus, est né. Confectionné par des proches, le couvre-chef de Catherinette donne une large place au vert, couleur de l'espoir, et au jaune, couleur de la sagesse.

Sainte Catherine de Sienne

Sainte Catherine, célébrée le 25 novembre, n'est autre que la patronne des "filles à marier". Née à Alexandrie, convertie au christianisme dès le début de son existence, Sainte Catherine a toujours refusé de se marier (c'est ce que dit la légende). Un mariage auquel la poussait l'empereur romain Maxence, pour la faire renoncer à sa foi. Surnommée "La fiancée du Christ", Sainte-Catherine, également devenue patronne de l'Europe, est donc traditionnellement honorée le 25 novembre. Une date à ne pas confondre avec la fête des Catherine le 24 mars, même si la date fait toujours référence à Sainte Catherine de Sienne, cette fois en tant que patronne de l'Europe ainsi proclamée par Jean-Paul II en 1999.

Roue de la Sainte Catherine

Sainte Catherine de Sienne
Sainte Catherine de Sienne, peinte par Razzi San Domenico en 1868. © ABECASIS / SIPA

Après avoir tenté par tous les moyens de convaincre la pieuse Catherine de Sienne à se marier, et la voyant tenir tête à une armée de savants et de philosophes (dont certains finirent par se convertir), l'empereur Maxence, qui persécutait les chrétiens, finit par la soumettre au supplice de la roue. Le mythe raconte encore que la roue se brisa et que Catherine fut finalement décapitée le 25 novembre de l'année 310. A la fois pure, penseuse de talent et sacrifiée pour sa religion, Sainte Catherine est depuis dotée des auréoles blanche des vierges, verte des savants et rouge de martyrs. Ce qui lui donne une place de choix parmi les saints chrétiens. 

Les Catherinettes

Aujourd'hui, la tradition des Catherinettes, souvent mal vécue par les jeunes femmes concernées, est en train de disparaître. Après avoir été vécu comme une "tare", le célibat est aujourd'hui de plus en plus répandu et vu comme un choix de vie. 38,8 % des hommes et femmes de plus de 15 ans en France sont enregistrés par l'Insee comme "célibataires". Les hommes célibataires restent aujourd'hui plus nombreux que les femmes célibataires selon les statistiques. Ils ont eux aussi leur Saint patron : Saint Nicolas. Et cette fois, il ne s'agit pas pour eux de porter une "coiffe" mais une "crosse".

Sainte Catherine, atout des mains vertes ? 

Connaissez-vous le dicton "à la Sainte Catherine, tout bois prend racine" ? Il prétend qu'une plantation réalisée le jour de la fête ne peut être que réussie ! D'après le site spécialisé www.aujardin.info, "les anciens avaient remarqué qu'aux environs de cette date, les boutures ligneuses avaient beaucoup de chances de reprises." L'adage ferait donc référence au bouturage, et pas à n'importe quel type de plante : "Choisissez des arbres, arbustes et plantes vivaces rustiques adaptés à votre région et à votre sol, qui auront toutes les chances de se développer parfaitement dès le retour des beaux jours." Et ne succomberont pas aux gelées de fin novembre.