Hyakutake ou la plus grande queue de comète jamais observée

le soleil fait fondre la glace qui constitue les comètes.
Le Soleil fait fondre la glace qui constitue les comètes. © Nasa

Le corps céleste le plus long

570 millions de km, soit 3,8 UA (unité astronomique). De quoi s'agit-il ? De la taille de la queue de la plus grosse comète de notre système solaire : Hyakutake. Cette étoile extrêmement brillante a été découverte tout à fait fortuitement. En 1996, des scientifiques se remettent dans de vieilles données récoltées par la sonde Ulysse sur les vents solaires. En les analysant, les chercheurs mettent en évidence la présence de cette comète.

Elle est très riche en ions oxygène et carbone mais pauvre en ions néon et azote. Sous l'effet du Soleil, les cristaux de glace qui constituent sa queue fondent et laissent cette trace blanche derrière leur passage.