10 questions / réponses pour débuter en photo Focale, zoom optique et numérique : quelles différences ?

zoomer, c'est changer de focale
Zoomer, c'est changer de focale © Canon

Tous les appareils arborent fièrement leur 3x, 5x voire 12x pour certains, permettant de passer d'une "courte" à une "longue" focale. Le marketing nous a également incité à prêter attention au zoom numérique. Mais qu'est-ce exactement ? Ne mélangeons pas tout...

Zoomer, c'est changer de focale, tout simplement. C'est-à-dire changer d'angle de champ. Votre appareil vous offre la possibilité de naviguer entre deux positions extrêmes : la courte focale (grand angle) et la longue focale (téléobjectif). Le chiffre indiqué sur votre objectif (12x par exemple) correspond à son facteur de grossissement, c'est-à-dire le rapport qui existe entre ces deux positions.

la valeur d'une focale influe directement sur l'angle de champ de l'objectif,
La valeur d'une focale influe directement sur l'angle de champ de l'objectif, c'est-à-dire l'étendue (en degrés) de la scène photographiée. Concrètement, plus la focale est courte (position grand angle), plus l'angle de vue est large ; plus la focale est longue (position téléobjectif), plus le champ de vision est réduit. © Linternaute.com
Pour vous aider à choisir la bonne focale, voici un tableau répertoriant les usages les plus courants. Attention, ce tableau se réfère à des focales pour des capteurs plein format :
Sur les appareils photo de type reflex et télémétriques, pour obtenir la véritable valeur d'une focale, il faudra multiplier la focale réelle par le coefficient de conversion. 
Tableau de correspondances de focales
Coef.Appareils28 mm (paysage)50 mm (standard)80 mm (portrait)
Source : lesnumeriques.com
1Canon EOS 1Ds, 5D, Nikon D328 mm50 mm80 mm
1,3Canon EOS 1D, Leica M821 mm40 mm60 mm
1,5Pentax, Nikon sauf D3, Sony, Epson R-D118 mm35 mm50 mm
1,6Canon à deux et trois chiffres17 mm30 mm50 mm
1,7Sigma16 mm30 mm45 mm
2Olympus, Panasonic14 mm24 mm40 mm
Le zoom optique est une variation de focale rendue possible grâce au déplacement du système optique. Le rétrécissement ou l'augmentation de l'angle de champ s'effectue simplement en tournant une bague de zoom. C'est également ce qui se passe lorsque l'on appuie sur le bouton T (Téléobjectif) d'un appareil : le zoom motorisé se déploie, et à contrario, le bouton W (Wide ou Grand angle) permet de le replier.
Le zoom numérique quant à lui est une interpolation de pixels, c'est-à-dire qu'il étire l'image puis calcule la valeur des pixels manquants (voir : Interpolation des pixels).

Ainsi, si les deux valeurs de zoom peuvent démultiplier leurs capacités, comme s'en ventent certains constructeurs (c'est de cette manière qu'un appareil peut atteindre un " zoom total " de 40x !), il vaut mieux, vous l'aurez compris, faire confiance à la valeur du zoom optique.

Voir aussi : Que veut dire "interpolation des pixels ?"