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Le futur de
la Terre

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Agé de 4,5 milliards d'années, le Soleil est arrivé au tiers de sa vie. Les astrophysiciens prévoient sa mort dans 9 milliards d'années et ce n'est pas sans répercussion sur la Terre et la vie qu'elle héberge.

Géante rouge
 
Le diamètre du soleil va être 400 fois plus important que celui actuel. Photo © NASA
 

Un astre qui s'effondre

Le soleil est une gigantesque boule de gaz qui fournit l'énergie indispensable à l'émergence et au maintien de la vie sur terre. Sans lui, nous ne serions pas là. L'astre de notre système solaire est loin d'être immobile. Cette gigantesque boule de gaz est dite en effondrement gravitationnel. Pour l'éviter, le soleil dégage de grosses quantités d'énergie émanant de la fusion thermonucléaire en son centre. A l'heure actuelle, les astrophysiciens disent qu'il est en équilibre, mais cela ne durera pas indéfiniment.

Cette sphère en fusion est composée d'hydrogène. En le fusionnant, elle génère de l'hélium. Cependant, le Soleil a d'ores et déjà consommé la moitié de ses réserves en hydrogène. Qu'adviendra-t-il quand il sera en rupture ? L'hélium va à son tour entrer en fusion sous la pression dégageant une énergie bien supérieure à celle résultant de la fusion de l'hydrogène. Résultat : les couches superficielles de l'astre vont grossir massivement et engloutir toutes les planètes sur son passage, à commencer par Mercure, la plus proche du soleil. Notre étoile est dite une géante rouge.

Dans 5 milliards d'années, le diamètre solaire sera 400 fois plus grand que celui actuel. La Terre sera alors happée par cette gigantesque géante rouge. Celle-ci explosera après avoir consommé tout son stock d'hélium. A noter que certains astrophysiciens sont beaucoup plus optimistes quant à l'avenir de la terre. Le Laboratoire d'astrophysique de Toulouse et de Tarbes a observé une exoplanète proche d'une géante rouge et elle n'a pas disparu. Certains y voient un scénario similaire pour notre planète en émettant l'hypothèse que la vie y serait impossible.

Système solaire
 
Le système saolaire. Schéma © DR
 

Et la vie sur Terre ?

Les chercheurs prévoient deux phases : une bénéfique pour la vie et l'autre destructrice.
En entamant son effondrement, le Soleil va faire augmenter la température sur la Terre ce qui aura pour effet de faire fondre les glaces polaires et évaporer plus rapidement les océans. L'eau en suspension sous forme de vapeur va être plus importante et les précipitations aussi. En fait, le cocktail parfait pour faire exploser la végétation. Cette période faste ne devrait durer que quelques milliers d'années. C'est après que ça se gâte !

La température va progresser jusqu'à dépasser celle de viabilité des cellules eucaryotes (pourvues d'un noyau). Tous les êtres qui en sont constitués vont mourir. Ils seront suivis des procaryotes (êtres vivants dépourvus de noyau) à la disparition complète de l'eau liquide à la surface du globe. Rassurez-vous cette prévision réjouissante est estimée pour dans 5 milliards d'années.

L'homme dans tout ça ?

En voyant cet historique de l'avenir de notre belle planète bleue, il est normal de se demander ce qu'il va advenir de l'espèce humaine. Est-elle condamnée ? Tous les scientifiques ne sont pas tombés d'accord. Certains estiment que notre espèce ne survivra pas à ces énormes changements et ce bien avant le feu d'artifice final, d'autres, au contraire, se basent sur l'histoire de la civilisation humaine et pensent que notre espèce possède une grande capacité à s'adapter à ces bouleversements géologiques et climatiques.

D'ici la fin de la Terre, il y a fort à parier que notre espèce aura trouvé le moyen de la quitter pour une autre comme par exemple Mars ou Europe, le satellite de Jupiter qui est pour le moment recouvert de glace.

 

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Vidéo : la mort du soleil


EN IMAGES  Soleil : au cœur de la fournaise


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