Equinoxe d'automne : pourquoi les feuilles tombent-elles ?

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"Equinoxe d'automne : pourquoi les feuilles tombent-elles ?"

Equinoxe d'automne : pourquoi les feuilles tombent-elles ? AUTOMNE 2021. Le chapitre de l'été est clos et nous sommes entrés dans la saison des moissons. Pourquoi les feuilles changent-elles de couleur puis tombent ? Et comment se déroule précisément le phénomène astronomique de l'équinoxe ? 

[Mis à jour le 23 septembre 2021 à 11h54] Si les feuilles se colorent à l'automne, devenant jaunes ou orange, avant de quitter les branches, c'est pour se préparer à l'hiver dans les meilleures conditions possibles. Les arbres anticipent le froid à venir et concentrent leur énergie - la sève - dans les canaux qu'il faut avant tout préserver et isolent les feuilles, destinées à geler. L'arbre est capable de créer un petit "bouchon" à la base de chaque pétiole, avec un peu de liège. Les feuilles utilisent leurs propres ressources et finissent par se déshydrater, par durcir, puis tombent... (En savoir plus dans notre paragraphe plus bas).

Depuis l'équinoxe d'automne survenue ce mercredi 22 septembre 2021, la durée du jour est égale à celle de la nuit, mais il n'en sera plus de même à mesure de l'approche de l'hiver avec des nuits plus longues et des durées d'ensoleillement plus réduites. Retenez qu'en moyenne, durant l'automne, nous perdons en France et dans les régions tempérées 4 minutes de soleil chaque jour ! Une diminution considérable qui n'est pas sans conséquence sur l'organisme... Il faudra attendre le 22 décembre, date du solstice d'hiver pour voir ce cycle (enfin) s'arrêter et que les jours se remettent à se rallonger... En attendant, laissez-vous éblouir par des paysages parés de pourpre et d'ocre, cueillir des champignons, des châtaignes ou des noix. Découvrez ces petits coins de nature aux couleurs de l'automne :

L'arrivée de l'automne paraît simple, mais elle soulève de nombreuses questions quand on s'y intéresse de plus près : pourquoi la date de l'automne ne correspond-elle pas toujours à un "21" septembre ? Comment se déroule précisément le phénomène astronomique de l'équinoxe ? Voici tout ce qu'il faut savoir sur l'automne.

A quelle heure a eu lieu l'équinoxe d'automne 2021 ?

"Les sanglots longs des violons de l'automne blessent mon cœur d'une langueur monotone". En 2021, l'équinoxe d'automne, en tant qu'événement astronomique, a débuté officiellement le mercredi 22 septembre 2021 à 21h21 et 3 secondes heure française (19h21 en temps universel) selon l'Institut de Mécanique Céleste et de Calcul des Ephémérides (IMCCE). L'automne se poursuit ensuite comme chaque année pendant trois mois jusqu'au solstice d'hiver.

Pourquoi l'équinoxe d'automne 2021 a-t-il lieu le 22 septembre ?

L'équinoxe est ce moment où le Soleil traverse le plan de notre équateur terrestre. En résumé : c'est l'instant où le soleil passe au zénith de l'Équateur. À ce moment-là, on change de saison. L'événement astronomique clôt donc l'été en un clin d'oeil. Dans l'hémisphère nord, il survient en général entre le 21 et le 24 septembre. Mais pourquoi l'automne 2021 tombe-t-il un "22" et pas un "21" ? Si nous sommes encore une fois nombreux à identifier la date du "21" du mois de septembre comme étant celle de l'équinoxe d'automne, cela n'est pas si simple. La date du passage à l'automne correspond en fait à un moment très précis : celui où le Soleil coupe en passant au zénith le plan de l'équateur. Des calculs savants l'ont déterminé, effectués par l'Institut de mécanique céleste et de calcul des éphémérides (IMCCE) hébergé par l'Observatoire de Paris depuis 1998. Et comme la Terre ne tourne pas autour du soleil en exactement 365 jours, le jour J peut changer d'une année sur l'autre.

A quoi correspond la date de l'équinoxe d'automne ?

La date de l'équinoxe d'automne précède d'un mois environ le passage à l'heure d'hiver. Le premier jour de l'automne intervient également à mi-chemin du solstice d'été (20-21 juin) et du solstice d'hiver (20-21 décembre). Mais chaque année, l’équinoxe d’automne a lieu à une date différente. Ceci tient au fait que la Terre tourne autour du soleil en 365 jours, 5 heures et 46 minutes, et non exactement 365 jours. Le plus gros de ce décalage est corrigé par l’adjonction du 29 février lors des années bissextiles. Mathématiquement, les équinoxes d’automne ne peuvent avoir lieu qu’entre le 21 septembre (la prochaine fois en 2092) et le 24 septembre (la prochaine fois en 2303).

Date de l'équinoxe d'automne
L'équinoxe d'automne 2021 est pour le 22 septembre. © sborisov - Fotolia.com

Quelle est la signification de l'équinoxe d'automne ?

Qu’est-ce que l’équinoxe ? Le mot vient du latin æquinoctium (nuit égale). En effet, pour nous, le phénomène le plus évident de l’équinoxe est que la nuit et le jour ont la même durée à cette période de l’année. A l’équinoxe d’automne, les jours, qui duraient environ 16 heures au 21 juin en France, ont largement perdu en longueur. Ils raccourciront ainsi jusqu’au solstice d’hiver. Pourquoi ? En raison de la géométrie. En effet, l’axe de rotation de la terre est incliné de 23,4° par rapport au plan de son orbite : notre planète "penche" par rapport au soleil. L’astre ne nous éclaire donc pas de la même façon selon les moments de l’année. En hiver, la France (par exemple) ne reçoit de lumière que huit heures par jour, contre le double en été. Ceci détermine le comportement des masses d’air et donne naissance aux saisons telles que nous les connaissons dans les zones tempérées.

Mais n'allez pas confondre "équinoxe" et "solstice". En astronomie, les solstices correspondent en effet aux deux moments de l'année où le soleil est le plus éloigné de l'équateur. Cela correspond à la durée maximale (pour le solstice d'été) ou minimale (pour le solstice d'hiver) du jour. Autrement dit, ce phénomène est bien différent de celui des équinoxes et de leurs jour et nuit à durée équivalente !

Secrets des feuilles mortes

Sur quoi repose le paysage spécifique à l'automne, avec ses feuilles "décolorées" et ses arbres dénudés ? Les feuilles disent en fait au revoir à leur couleur verte des beaux jours en perdant momentanément la chlorophylle dans leurs cellules végétales. Ce pigment activateur de "vert" disparaît en effet de ses hôtes en parallèle des baisses de température et de lumière. Les feuilles deviennent alors rouge, orange, jaunes.

Comme l'explique le Huffington Post dans un article tout entier dédié au sujet, les arbres préparent même déjà plusieurs semaines avant l'arrivée de l'automne astronomique (fin septembre) leur nouveau look. Et si personne ne semble s'étonner que chaque année, ils se déshabillent pour retrouver ensuite leur habit de verdure, le forestier allemand Peter Wohlleben écrit, dans son ouvrage à succès passionnant "La vie secrète des arbres" : "la chute et la repousse annuelle des feuilles sont un petit miracle, car le processus implique que les arbres aient la notion du temps". La science explicite le phénomène ainsi, comme le relaie Sciences et vie : pendant l'hiver, les arbres sont en état de "dormance", mais avant cela, jusqu'à fin octobre environ, ils passent d'abord par un état de transition appelé "paradormance" lors duquel sa croissance ralentit, avant de se stopper intégralement. L'arbre stocke aussi du soleil pendant les beaux jours, à la manière de carburant pour ses nouvelles pousses au printemps. Un peu comme un ours qui anticipe son hibernation de plusieurs mois.

Mais ce n'est pas tout : toujours selon l'ouvrage présenté plus haut, "une majorité d'espèces [d'arbres] entreprennent de réduire progressivement leur teneur en eau, donc leur activité, dès le mois de juillet." Objectif : éviter d'ingérer trop d'eau trop peu de temps avant l'hiver, car un surplus d'eau, en gelant, pourrait faire craquer les tissus des arbres. En plus de se fier aux températures en baisse pour détecter les prémices des saisons froides, les arbres "comptent" aussi les jours, grâce à des capteurs présents sur leurs bourgeons.